El agua en América Latina

 

 

Una de las características de la evolución histórica y geográfica de América Latina y el Caribe ha sido la creciente concentración de sus habitantes en áreas urbanas.

Hacia fines de 1980 había más de 280 ciudades con más de 100 mil habitantes. La población sumada de estas zonas urbanas superaba los 210 millones de personas representando cerca del 40% de toda la población de la región.

De estas ciudades, más de una cuarta parte (1/4) contaba con más de 500 mil habitantes, es decir 35% del total.

En los 13 mayores centros urbanos con más de 3 millones de habitantes se daban las mayores concentraciones. La población de estas megaciudades alcanzaba los 105 millones, es decir el 23% del total de la región.

Población de algunas ciudades, al año 2000

 
 

Ciudad

Habitantes

México

24.000.000

San Pablo

18.500.000

Buenos Aires

13.300.000

Lima

7.800.000

Bogotá

5.600.000

Santiago de Chile

5.200.000

Caracas

4.300.000

Recife

3.500.000

Guatemala

1.200.000

Montevideo

1.600.000

San josé de Costa Rica

800.000

Managua

1.000.000

 
 

 

Si la tasa de crecimiento no se reduce en forma significativa, hacia el año 2020 habrá más de 500 millones de personas (2/3 de la población), viviendo en ciudades de más de 100 mil habitantes. Estas cifras no deben confundirte. Los problemas sociales y ambientales de América Latina no pasan por la reducción de la población. Nuestro continente puede alimentar la población actual y muchísimo más. Este hecho es muy objetivo, basta con darnos cuenta que América Latina alimenta, actualmente a buena parte de Europa.

Estimaciones

Se puede estimar que México y Sao Pablo alcanzarán respectivamente 25 y 22 millones antes del año 2010. También tendrán más de 10 millones: Río de Janeiro y Lima.

Llegarán y superarán los 6 millones: Belo Horizonte, Bogotá, Caracas, Guadalajara, Monterrey, Porto Alegre, Recife, Salvador y Santiago de Chile.

 

La población y el agua

Uno de los servicios públicos más afectados por esta carencia de recursos es el suministro urbano de agua. A lo largo de la historia nuestras ciudades latinoamericanas habían dependido de sus fuentes de agua más próximas (ríos, arroyos, lagos o manantiales de agua dulce cercanas). Progresivamente estos recursos se fueron agotando, degradando o contaminando y de esa manera las ciudades se vieron obligadas a invertir grandes cantidades de dinero para construir represas y tuberías para traer agua desde fuentes cada vez más alejadas.

 

Saneamiento

La situación de los sistemas de saneamiento es peor. Sólo un 41% de la población urbana de la región está conectada a sistemas cloacales y más de un 90% de las aguas servidas son descargadas en el ambiente sin ningún tipo de tratamiento.

Se estima que hacia el año 2008 habrá un aumento adicional de 160 millones de personas necesitando dichos servicios.

Si no se toman medidas urgentes, las consecuencias de esta situación serán catastróficas, debido a la exposición a graves problemas sanitarios.

 

 

 

Las aguas subterráneas

En el caso de las aguas subterráneas, los volúmenes son generalmente mayores que los de las aguas superficiales accesibles, es un recurso menos vulnerable a la contaminación y a menudo la inversión inicial requerida es tan sólo una fracción de la necesaria para desarrollar recursos de Agua superficiales análogos.

En las cercanías de las mayores ciudades de la región existen grandes volúmenes de agua subterránea que, en muchos casos, están siendo usados sólo en forma marginal; sin embargo, algunos ya los utilizan.

México

La más grande de las ciudades latinoamericanas, México, extrae un caudal próximo a los 55 m3 por segundo. (Para que tengas un parámetro de comparación, equivale a una piscina de natación de 20x12x2 en aproximadamente 12 segundos). -Equivale al 80% de su consumo- de fuentes subterráneas localizadas bajo el área urbana. El resto del agua que consume la ciudad es de origen superficial y proviene de altitudes menores, del Valle del Río Cutzamala. Sin embargo, los costos de obtención de estas aguas son mucho mayores, privándose de la misma a las poblaciones que viven aguas abajo de las tomas.

Sao Pablo

La segunda ciudad del continente por su tamaño, obtiene la mayor parte del agua de fuentes superficiales (43 m3 por segundo vienen de 6 embalses localizados en la cuenca superior del Río Tiete o sus afluentes). Sin embargo, casi 1/3 de la población urbana y suburbana y gran parte de los establecimientos industriales extraen el agua de acuíferos.

Buenos Aires

Se encuentra próxima al enorme estuario del Río de la Plata del que obtiene la mayor parte de su consumo de agua, más de 100 m3 por segundo.

Lima

La capital de Perú es muy dependiente del agua subterránea. La ciudad obtiene su agua de los Ríos Rimac y Chillón a una ritmo de 12 m3 por segundo para ser tratada en la planta de la Atarjea cerca del cauce del Río Rimac. El resto del caudal consumido por la ciudad (aproximadamente 9 m3 por segundo) es extraído de un acuífero subterráneo de poca profundidad que, a su vez, es recargado por esos dos ríos. Con el tiempo y debido a la degradación de las altas cuencas fluviales (sobre todo por las actividades mineras), el uso del agua superficial se ha vuelto dificultosos y caro debido a la elevada carga de sedimentos y sustancias contaminantes en suspensión.

A los ejemplos que hemos citado podemos agregar muchos otros tomados de áreas urbanas del continente, que también obtienen la mayor parte o la totalidad del agua de fuentes subterráneas. Este hecho resulta evidente en la región del Caribe, donde el agua superficial es escasa y donde, sustitutivamente existen excelentes acuíferos con excelentes condiciones para suministro de agua urbana. El hecho de contar con estos recursos exige un manejo sustentable de los mismos.

Otras ciudades

En la Habana, por ejemplo, la casi totalidad del abastecimiento de agua proviene de fuentes subterráneas. Muchas otras ciudades de la subregión también utilizan agua subterránea en forma generalizada: Kingston y Montego Bay, en Jamaica; San Juan de Puerto Rico; Miami, en Florida – que en muchos sentidos puede ser considerada una ciudad latinoamericana-; Mérida y Torreón-Gómez Palacios en México; Port au Prince, en Haití; Nassau, en Bahamas; Bridgetwn, en Barbados, y otras.

Un gran número de ciudades, sobre todo ubicadas en zonas andinas y montañosas, dependen total o parcialmente de los acuíferos de los valles aluviales. Entre ellas podemos citar los casos de Cochabamba, en Bolivia (cuya población ha luchado permanentemente para que no se privatice el agua); Valencia y Maracay, en Venezuela; y Querétaro y San Luis de Potosí, en México.

Existen también situaciones en las que el suministro de agua es aún satisfecho por fuentes superficiales, pero estos recursos están experimentando un agotamiento rápido. En algunos casos, el agua subterránea podría convertirse en una fuente alternativa de expansión de los sistemas de abastecimiento urbano, como sucede en Montevideo, Uruguay, y en Recife y Salvador en Brasil

En los lugares donde los caudales fluviales son abundantes- por ejemplo Asunción, sobre el Río Paraguay y Manaos, en el Amazonas- los efectos de la descarga de diferentes tipos de efluentes urbanos pueden ser mínimos pero no pueden ignorarse.

En el día Mundial del Agua

Desde este sitio de Amigos de la Tierra queremos refrescarte estos datos. El día Mundial del agua es cada uno de los 365 días del año. Simplemente, cada 22 de Marzo, reflexionamos sobre este tema con más detenimiento. La problemática de nuestro continente, en cuanto a los recursos naturales comenzó en 1942; y en la actualidad este proceso de destrucción de los recursos naturales continua.

El agua, es un recurso riquísimo en nuestro continente y por esa razón debemos cuidarlo. Una de las formas de hacerlo es impidiendo que nuestros gobiernos privaticen y entreguen el agua a las empresas privadas para que hagan con ella un negocio.

Otro aspecto de la protección pasa por el manejo sustentable y responsable de los recursos hídricos en general.

En cuanto a nosotros mismos, debemos cuidarla, por que es la fuente de vida para nosotros y los hijos de los hijos de nuestros hijos.

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